Une lanceuse d’alerte expose un tableau sombre des entrailles de Facebook

(AFP)

Le 4 octobre 2021

Le profit avant l'humain. C'est le procès que fait à Facebook la lanceuse d'alerte Frances Haugen, qui sera auditionnée mardi au Congrès, occasionnant la crise la plus sérieuse de l'histoire du réseau social qui en a connu plusieurs ces dernières années.

Cette ingénieure informatique qui a quitté le groupe en mai offre, avec des milliers de documents à l’appui, un tableau sombre des entrailles de Facebook, où la recherche du trafic et des recettes publicitaires triomphent souvent des inquiétudes sur le rôle social de la plateforme.

Elle a été à l’origine de l’exposé accablant du Wall Street Journal, mi-septembre, sur Instagram, et son impact sur les adolescentes, puis a accusé directement Facebook dans un entretien télévisé diffusé dimanche soir, avant son audition parlementaire mardi.

Depuis dimanche, les responsables de l’entreprise de Menlo Park (Californie) se sont succédé dans les médias pour tenter de contenir l’incendie.

« Si nous étions une société qui ne se préoccupe pas de sûreté, qui donne la priorité aux bénéfices, nous ne ferions pas ce genre de recherches », a fait valoir lundi Monika Bickert, vice-présidente de Facebook, au sujet des études internes qui montrent notamment que la santé mentale de certaines jeunes filles est affectée par Instagram.

Quant à l’impact du réseau social sur le climat politique, que Facebook n’a pas fait suffisamment pour contrôler selon Frances Haugen, un autre vice-président, Nick Clegg, avait jugé dimanche « trop facile de chercher une explication technologique à la polarisation politique aux États-Unis ».

Mais rien n’y fait. « Facebook est vraiment devenu le souffre-douleur qui prend pour tous les réseaux sociaux », résume Mark Hass, professeur de communication à l’université Arizona State. Le fait d’avoir mis, pour la première fois, un visage sur la révolte « en fait une histoire beaucoup plus dramatique », dit-il, « mais c’est un sujet qui ne se limite pas à Facebook. »

Après le scandale Cambridge Analytica en 2018, puis l’amende de 5 milliards de dollars imposée en 2019 par les autorités américaines pour utilisations indue de données personnelles, le groupe se serait bien passé d’une nouvelle polémique.

« Il est temps de rendre Facebook dépassé », a tweeté l’élue démocrate californienne Regina Marston qui, comme d’autres, a appelé à prendre ses distances avec les plateformes du groupe. Traditionnellement, ce type d’initiative ne rencontre qu’un succès modéré.

Quant aux annonceurs, « même si quelques marques veulent envoyer un message » et cesser de faire de la publicité sur le réseau social, « cela n’aura aucun impact dans les résultats financiers de Facebook. Facebook est trop gros pour tomber », a estimé, sur Twitter, Jenna Golden, spécialiste du conseil aux entreprises.

Pour ne rien arranger, Facebook, Instagram, WhatsApp et Messenger subissaient lundi une panne massive.

– Le changement de l’intérieur? –

Au Congrès, plusieurs élus voient dans cette crise l’occasion de saisir un animal qui leur échappait pour l’essentiel jusqu’ici.

Frances Haugen doit être interrogée mardi par la commission au Commerce du Sénat américain, lors d’une audition consacrée à l’impact de Facebook et Instagram sur les jeunes utilisateurs, une semaine après une longue séance de questions adressées à Antigone Davis, vice-présidente de la firme.

« Les élus, peut-être la Maison Blanche, et d’autres dirigeants peuvent enfin, en voyant quelqu’un comme Frances Haugen, se dire: c’est à nous de jouer, Facebook ne se réparera pas seul« , considère Nora Benavidez, avocate et directrice de l’organisation Free Press.

Mais pour Mark Hass, le champ d’action des législateurs est très limité, car « il va se heurter » au premier amendement à la Constitution américaine, qui protège la liberté d’expression. « Facebook ne peut pas être tenu pour responsable (légalement) de ses contenus », postés par ses utilisateurs, selon lui.

Même incertitude sur le terrain judiciaire, que Frances Haugen a tâté en contactant le régulateur américain des marchés financiers (SEC) et les procureurs de plusieurs Etats, dont la Californie. Selon son avocat, John Tye, la saisine de la SEC permet aussi à l’ingénieure de se placer sous la protection du régime légal des lanceurs d’alerte.

Interrogée sur CNBC, Monika Bickert a refusé de dire si Facebook prévoyait d’assigner Frances Haugen en justice.

Au-delà de son seul cas, l’exemple de cette trentenaire témoigne d’une nouvelle prise de conscience de salariés de la tech en quête de sens et d’éthique, même si le mouvement est encore embryonnaire.

C’est de là que pourrait venir le changement, selon Mark Hass. « Le grand défi, ce sera que les jeunes ne voudront plus venir travailler chez vous » si l’entreprise ne prend pas des engagements éthiques, annonce-t-il. « Ces jeunes gens brillants ne voudront plus être associés à un groupe qui laisse des contenus toxiques influer sur la société. »

Le 4 octobre 2021

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